유교적 이상과 길상사상, 동양적 상상력의 산물 – 봉황

봉황은 유교정치의 이상과 길상사상 그리고 동양적 상상력의 산물이다. 궁중에서는 장식 공간과 음악, 춤에 차용되어 왕실의 고귀함과 신성함을 상징했으며, 민간으로 옮겨가서는 수복강녕, 부귀, 화목의 상징으로써 현실적 행복과 윤택한 삶을 기원하는 의미로 번안되었다. 인문학적 관점에서 동양의 유교, 조선시대 왕실과 민간의 삶 등에 비춰진 봉황의 모습을 통해 옛 그림을 바르게 읽는 법을 고찰해 본다.(편집자주)


유교정치의 이상과 우주관, 그리고 길상사상과 동양적 상상력이 융합된 경지에서 탄생한 봉황은 개념적·추상적 존재지만 그 인문적 의미와 가치는 그 어떤 것보다 크고 막중했다. 궁중 미술에서는 항상 장식 공간의 중심을 차지했고, 궁중 음악과 무용에서도 상서祥瑞 상징으로써 위상을 확립했다.
세월의 흐름을 따라 보편화의 길을 걸으면서 민예미술에서도 인기 높은 길상 소재로 자리 잡았다.

유교 정치의 이상과 봉황

기록상으로 봉황이 처음 등장한 것은 요순堯舜 시대다. 고대 중국인들에게 이 시대는 유교 정치의 이상이 실현된 시기였고, 요순 두 임금은 이상적 천자상天子像이었다. 이런 인식은 우리나라의 군신 사대부들 간에서도 보편적인 것이었다. 요순 시대의 사적事蹟이 《서경》을 통해 전해지는데, 현실과 환상을 넘나드는 내용이어서 어디까지가 진실이고 허구인지 판별하기 힘들다. ‘돌계단에서 지초芝草가 자라났다’거나 ‘순임금이 소소簫韶를 아홉 번 연주하니 봉황이 와서 춤을 추었다[簫韶九成 鳳凰來儀]-<익직益稷>’는 등의 내용도 마찬가지다. 비현실적인 것이지만 그것이 갖는 정치적, 사상적 의미는 지대했다.
《서경》 서술을 관통하는 사상은 천명사상天命思想이다. 이것은 만물의 근원인 하늘의 명에 따라 성인聖人이 나라를 다스린다는 정치사상이다. 이것은 고대에 있어서 왕권의 정당성의 근거를 하늘에 두고 있었음을 보여준다. 그런데 하늘의 이치는 오묘하고 정미精微해서 직접 체감하거나 볼 수도 들을 수도 없다. 그러나 하늘의 이치를 자각하는 방법이 없지 않으니 그것은 상징을 통하는 방식이다. 《역경易經》에서는 수數와 괘상卦象을 천도와 지도地道의 형이상적 추이를 설명하는 방편으로 사용한다. 하늘의 뜻을 읽고 자각할 수 있는 방도가 또 있으니 그것은 바로 상서祥瑞라는 것이다.
상서란 평소와 다른 천문 현상이 나타나거나 신령한 동식물이 출현하는 것을 말한다. 고대인들은 상서를 성인이 출현할 조짐으로, 또는 하늘이 왕의 지위와 정책을 칭송하여 내리는 표상으로 해석했다. 상서는 하늘의 계시啓示이자 왕의 정책에 대한 하늘의 응답이므로 그것을 관측하고 뜻을 살피는 일은 군신 모두에게 중요한 일이 아닐 수 없었다.
상서에는 다섯 등급이 있다. 최상급의 상서가 가서嘉瑞인데, 가서 중에서도 제일로 치는 것이 봉황의 출현이다. 고대인들의 관념 속에서 새는 허공을 날면서 천상과 인간을 이어주는 메신저였다. 도교 신선 서왕모가 하늘 궁[天宮]에서 한나라 무제에게 요지연회瑤池宴會 초대장을 전한 것이 청조靑鳥이고, 민간에서 하늘에 소원을 빌기 위해 솟대 위에 놀려 놓는 것이 오리인 것도 같은 사고구조의 소산이다. 봉황이 청조나 오리와 다른 점은 단순히 기별奇別이나 소원을 전하는 새가 아니라 그 존재 자체가 하늘이 현왕現王의 정치가 천도와 일치됨을 인정하여 드러낸 징표라는 점이다.

왕실의 고귀함과 신성함을 상징했던 봉황

옛 사람들은 궁궐을 봉궐, 궐문을 봉황문, 연못을 봉황지鳳凰池라 불렀다. 그런가 하면 왕의 권위와 왕가의 번영을 송축하는 음악을 봉황음鳳凰吟이라 했고, 태평성대를 구가하는 춤을 봉래의鳳來儀라 했다. 여기에 더해 법전계단과 천장은 물론이고, 왕비의 복식과 장신구, 생활용구에도 봉황을 장식했다.
경복궁 근정전 남쪽 계단 중앙의 답도踏道, 창덕궁 인정전과 창경궁 명정전 천장 중앙의 부당가浮唐家와 정면 계단에도 한 쌍의 봉황이 새겨져 있다. 중앙은 모든 방위를 포괄하는 중심으로서의 의미를 가지고 있으므로 이곳에 장식된 봉황은 궁궐 전체 봉황 장식을 대표한다고 볼 수 있다.
인정전 천장 장식은 봉황이 쌍을 이루어 오색구름 사이를 날고 있는 모습이 표현되어 있다. 분위기가 신비롭고 기묘하여 상서의 기운을 느끼기에 충분하다. 명정전 천장의 봉황 장식 역시 쌍을 이루었는데, 인정전의 것과 달리 자유로운 봉무鳳舞 자세가 강조돼 있는 것이 특징이다.
궁궐의 봉황 장식은 봉황이 궁궐에 출현한 것을 모의模擬한 것으로, 현왕現王이 덕화로써 나라를 다스려 요순의 태평성대가 이 땅에 실현되었음을 상징한다. 이와 더불어 왕이 신성하고 초월적이며, 가장 높은 경지에 이른 존재임을 나타내는 상징형으로서의 의미도 가지고 있다.

민간에서는 수복강녕, 부귀, 화목의 상징으로…

봉황은 용과 함께 주로 왕실이나 귀족 전용 문양으로 사용되었다. 다시 말해 일반 서민들은 사용할 수 없었던 문양이었다. 그러던 것이 조선말 사회 경제적 여건 변화에 따라 서민 계층 속으로 전파되어 보편화의 길을 걷게 된다. 그 과정 속에서 본래 의미가 희석되거나 변경되고 장식 목적이 달라지는 변화를 겪게 된다. 나전용봉문탁자(국립해양박물관 소장)의 경우처럼 봉황문과 용문양을 새겨 놓고 ‘壽福康寧’이라는 글자를 새긴 것이 그런 변화의 현상을 잘 보여준다.
조선말은 서구문물 유입, 삼정三政의 문란 등으로 사회경제적 혼란이 가중된 시기였다. 이런 와중에 부를 축적한 서민들은 신분제도에 대한 불만을 토로하고 봉건체제 해체를 요구했다. 특히 근대적 개혁을 모색했던 개화파의 정부와 왕실 분리 시도에 의해 왕실 업무를 담당하던 도화서는 폐지와 이관이 반복됐다. 일부 도화서 소속 화가들은 생계를 위해 화단을 형성하고 개인 활동을 벌였는데, 이들의 활동이 궁정 화풍과 궁정화가 저변화되는데 큰 영향을 끼쳤다.
<한양가>나 조선 방문 외국인의 기록을 종합해 보면, 이 시기 한양 광통교 일대에 오봉산일월도, 요지연도, 책가도 등 궁중화가 흘러나왔고 이것이 궁중화의 보편화, 서민화를 가속시켰다. 봉황도 마찬가지어서 민예미술에 수용된 봉황은 유교 정치 이상의 상징이 아니라 수복강녕, 부귀, 화목의 상징으로 해석되고 번안되었다. 벽사진경을 추구하는 서민들에게는 멀리 있는 정치적 이상보다 현실적 행복과 윤택한 삶이 더 중요했던 까닭이다.

상상 속의 새 봉황의 기원

《이아》 석조釋鳥 내용에 관한 곽박郭璞의 주注에서는 봉황의 외형적 특징을 이렇게 적고 있다. ‘닭 머리, 제비 턱, 뱀 목, 거북 등, 물고기 꼬리, 5채彩가 빛나고, 키는 6척 가량이다 [鷄頭 燕頷 蛇頸 龜背 魚尾 五彩色 高六尺許]’ 한편 《산해경》에서는 ‘새가 있으니 그 모양이 닭과 같다[有鳥焉 其狀如鷄]’라고 했다. 내용이 서로 같지 않고 기원설 또한 구구한 것은 봉황이 상상의 새이기 때문일 것이다. 봉황의 기원에 대해서도 산꿩 기원설, 공작 기원설, 불사조(피닉스) 기원설, 천계天鷄 기원설 등이 있는데, 천계 기원설은 천계가 신비화 된 것이 봉황이라는 주장으로 주목되는 부분이 많다.
1993년 부여군 능산리 절터에서 백제시대 향로가 출토되었다. 발견 당시에는 ‘용봉봉래산향로’로 명명되었다.
향로 뚜껑 손잡이의 새 장식을 봉황으로 본 결과다. 후에 이 명칭에 문제가 있음을 알고 ‘백제금동대향로’(국보 제287호)로 바꾸었다. 향로 뚜껑의 새를 자세히 살펴보면 정수리에 두툼한 볏이 있고, 턱 밑에 구슬 모양 장식이 있으며. 발 뒤쪽에 며느리발톱이 선명히 나타나있다. 이것은 이 새가 긴 꼬리 닭(천계)이 아닐까 의심케 하는 중요 요소들이다. 턱 밑 장식이 태양의 상징으로 본다면 봉황보다 태양과의 관계가 깊은 닭일 가능성이 더욱 높아진다. 이런 관점에서 볼 때 우리가 보통 말하는 한국 미술 속의 봉황은 중국식 봉황과 고대의 태양 신앙과 연결된 한국식 천계가 습합된 것일 가능성이 충분하다.
덕을 숭상하고 왕업을 넓히는 숭덕광업崇德廣業은 왕도정치의 근본이자 임금 된 자의 의무다. 그런데 덕은 나이만 먹는다고 해서 절로 쌓이는 것이 아니라 천도와 일체된 성인聖人의 경지에 이르러야 비로소 얻어지는 것이다. 이를 증명해 주는 것이 봉황의 출현이다. 고대인들에게 있어 봉황의 출현은 천명사상과 천인합일의 정신이 만들어 낸 실제와 같은 환상 세계의 한 모습이었다.


글 허균(한국민예미술연구소장, 한국민화학회 고문)

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